Nikola Tesla rođen je u Smiljanu 10. srpnja 1856. godine. Rođen je u ponoć, a nad Smiljanom su te noći sijevale munje koje će kasnije Teslu zaokupljati cijeloga života. Njegov otac Milutin bio je svećenik Srpske pravoslavne crkve, a majka Đuka (rođena Mandić) bila je kućanica, ali veoma darovita, spretna, vrlo inteligentna, ali bez formalnog obrazovanja.

U Hrvatskoj se često navodi Teslina navodna izjava kako se "ponosi svojim srpskim rodom i hrvatskom domovinom", što je formulacija koju je upotrijebio Vlatko Maček u jednoj prigodnoj čestitki, na koju je istim riječima Tesla odgovorio. Naime, predsjednik HSS-a Vladko Maček 1936., poslao je Tesli u New York telegramsku čestitku (neki izvori tvrde da je to bila rođendanska čestitka a neki da je bila u povodu jednog od otkrića), u kojem mu se obratio kao "sinu srpskog roda i hrvatske domovine". Tesla u uzvratnom telegramu, se zahvaljuje i toplo odgovara da se jednako ponosi srpskim rodom i hrvatskom domovinom.

Čuven je jedan od njegovih prvih eksperimenata - Skok s krova roditeljske kuće pomoću kišobrana (padobrana) koji je umalo završio tragično. Zabavljao se izrađivajući igračke tehničkog sadržaja. Na seoskom potoku Vagancu, izradio je mlinsko kolo te vatrogasnu štrcaljku, tj. dovodnu cijev koja je štrcala vodu iz potoka. A prvi Teslin izum motora: "...16 hrušteva vrtjelo je papirni propeler!" Sam Tesla o poticaju za to kaže: "...izgledalo je da sam radio pod prvim instinktivnim impulsom koji me je kasnije potpuno zaokupio - iskoristiti prirodnu energiju da bi služila čovjeku. To sam učinio uzevši za medij hrušteve, koji su u mom kraju bili prava pokora..."

Školovanje

Svoje školovanje započinje u rodnom Smiljanu u njemačkoj osnovnoj školi, a nastavlja ga u Gospiću, gdje završava osnovnu školu, a zatim i nižu realnu gimnaziju u Rakovcu kod Karlovca. Višu realnu gimnaziju polazi u Karlovcu (1870 - 1873). Nakon gimnazije se vraća kući i teško obolijeva od kolere, bolesti nečiste vode i općenito prljavštine. Boluje 9 mjeseci i često lebdi između života i smrti. Ta bolest potpuno mu je obilježila život. Prvo, zbog nje otac pristaje da Nikola ne treba biti svećenik te pristaje da ga pošalje na tehničke škole. I drugo, odboj od prljavštine i strah od ponovnog oboljevanja pratiće Nikolu čitav život.

Studij

Studira tehniku na Visokoj tehničkoj školi u Grazu, ali ju napušta prije ispita na trećoj godini te nikada ne završava studij. Po nekim izvorima Tesla godine 1880. u Pragu sluša predavanja na Karlovu Sveučilištu, ali ga se u tamošnjim službenim registrima ne može naći.

Zanimljivosti vezane uz školovanje

Studira tehniku na Visokoj tehničkoj školi u Grazu u isto vrijeme kada i Antun Lučić, drugi velikan i izumitelj iz Hrvatske - čovjek koji je omogućio komercijalnu eksploataciju nafte, te na taj način pokrenuo industrijsku revoluciju. Obadvojica će se naći na popisu američke vlade 200 najznačajnijih amerikanaca svih vremena. Tesla je osvjetlio Ameriku, a Lučić ju je industrijalizirao!

Još u doba školovanja je pokazivao odlike genija. Neki problem maksimalno bi ga zaokupljao sve dok ga ne bi riješio, a tada je počeo razmišljati o novome.

Njegova temeljitost vidjela se kad je otkrio Voltairea. Za vrijeme studija odlučio je pročitati sve što je Voltaire napisao, ali ubrzo je shvatio da je riječ o nekoliko desetina svezaka. Za vrijeme studija pročitao je sve, a taj ga je napor, kako je sam rekao, zamalo ubio. No, nije ga samo pročitao, nego i naučio napamet!

Sam za sebe je tvrdio da nije izumitelj nego otkrivač stvari koje postoje u prirodi oko nas. A svoj uspjeh u otkrivanju pripisivao je svojoj urođenoj sposobnosti nevjerovatne vizualizacije stvari, procesa i događaja. Sve svoje eksperimente bi razvio i izveo u cijelosti najprije u svojoj glavi, a nakon što bi ih uspješno završio proveo bi ih u "našem" svijetu. Pričao je da je tu sposobnost imao od malih nogu i da je bila tako jaka, da ponekad nije znao razlikovati svoje imaginacije od stvarnosti. Pa je morao rukom prelaziti ispred očiju da se uvjeri da li to što vidi jest realnost ili njegova imaginacija. Istraživačku i pronalazačku crtu naslijedio je od majke, no obrazovanje koje je dobio od oca bilo je od velike pomoći. Sastojalo se iz raznih vježbi, poput pogađanja tuđih misli, pronalaženja grešaka u načinu izražavanja, iz ponavljanja dugih rečenica ili računanja napamet. Ti svakodnevni zadaci imali su za cilj pojačati pamćenje i prosuđivanje, a naročito razvijanju kritičkog i analitičkog pristupa.

U New York je stigao s četiri centa u džepu (ostalo je izgubio kartajući se na brodu), nekoliko vlastitih pjesama i proračunima za leteći stroj, te preporukom od Edisonovog poslovnog suradnika Charlesa Batchelora iz Pariza. Tih 4 centa danas bi imalo vrijednost od oko 85 centi. U to vrijeme, kao i danas, za tu svotu novca nije se mogao priuštiti niti najskromniji ručak. U pismu preporuke pisalo je: "Gospodine Edison, poznajem dva velika čovjeka. Jedan ste vi, a drugi je mladić koji stoji pred Vama".

Zanimljivosti vezane uz izume

X zrake

Tesla je otkrio X zrake prije Röntgena. Međutim, požar u kojem je 1895. izgorio cijeli njegov laboratorij spriječio ga je da to otkriće do kraja razvije.

Elektron

Tesli, kako se čini, pripada i otkriće elektrona, jedno od najvažnijih u povijesti znanosti uopće, no ono je pripisano J. J. Thomsonu.

Naime, u članku Electric discharge in vacuum tubes u časopisu The Electrical Engineer , Tesla tumači svoj pokus s električnim izbojem u vakuumskoj cijevi kao posljedicu elektrostatske interakcije, tj. djelovanja nabijenih čestica. J.J. Thomson reagira na Teslin rad u članku Note by Prof. J.J. Thomson, tvrdeći da se ti učinci mogu dobiti i bez elektrostatskog djelovanja. Na taj Thomsonov odgovor ponovno se javlja Tesla člankom Reply to J.J. Thomson's Note, gdje Tesla osporava Thomsonov stav i naglašava važan doprinos elektrostatskih učinaka. Tesla eksplicitno tvrdi da je opažena pojava posljedica gibanja "malih nabijenih kuglica" velikom brzinom pri čemu se sudaraju s molekulama razrijeđenog plina. Dakle, Tesla jasno tvrdi da njegov pokus dokazuje postojanje nabijenih čestica, a J.J. Thomson to osporava. Pet godina kasnije Thomson je jednim drukčijim pokusom dokazao postojanje elektrona. Nije jasno koliki je pritom utjecaj imao njegov sukob s Teslom 1891. godine.

Radio

Tesla je prvi uspješno (i to javno) eksperimentirao s radiotelegrafijom. No, njegov pomoćnik (tj. naučnik) G.Marconi otišao je od njega, te sam počeo provoditi pokuse sa radiotelegrafijom. Naravno temeljeći se na znanju koje je priskrbio radeći sa Teslom. Međutim, nakon što je Marconi uspostavio vezu između Europe i Amerike, to je otkriće pripisano njemu. Kada je saznao da je Marconi dobio Nobela, prokomentirao je to u svom stilu – pustite Markonija, dobar je on momak, u svom radu koristi najmanje 16 mojih patenata. Tesla je, doduše, dobio sudski spor protiv Marconija, ali je Marconi (baš kao i Röntgen i Thomson) dobio - Nobelovu nagradu.

Čuveni ugovor između Tesle i Westinghousa o proizvodnji električne energije vrijedio je 1 milijun dolara i 2.5 centa po svakoj instaliranoj konjskoj snazi. Kada je tvrtka došla pred bankrot zbog nemogućnosti isplate Tesli, on je jednostavno podrapao taj ugovor i oslobodio tvrtku obaveze prema njemu. U današnje vrijeme taj ugovor bi vrijedio najmanje dogovorenih 22 milijuna dolara, te pripadajućih približno 140 milijuna dolara od instalirane snage.

Patentirao je 272 patenta u 25 zemalja, a samo u SAD 112 pronalazaka. Njegova pisana ostavština ima 70.000 do 100.000 stranica. Jedan njezin dio, nažalost, čuva američki FBI te je i dalje, zbog nacionalne sigurnosti, strogo čuvana državna tajna.

Tesla je imao veoma mali broj bliskih prijatelja. Među njima bili su pisci Robert Underwood Johnson, Mark Twain i Francis Marion Crawford.

Zadnje godine svog života proveo je hraneći golubove i živio je uglavnom od godišnjeg honorara iz svoje domovine (u SAD patentna prava traju 16 godina i nema zaslužnih i povlaštenih penzija)

Velika Teslina zasluga je uvođenje izmjenične struje u široku uporabu. Njegovi izumi zasnivani na izmjeničnoj struji postali su temelj cijelom daljnjem razvoju elektrotehnike. Ostvario je oko tisuću pronalazaka i patenata - pronašao indukcijski motor, trofazni sustav za prijenos električne snage, generator i transformator za struje visoke frekvencije (Tesline struje) i dr. Tesla je bio također jedan od pionira radio-tehnike: otkrio je sustav za bežično upravljanje i davanje znakova na daljinu, pronašao je nov sustav osvjetljenja, konstruirao je visokofrekventne alternatore kao osnovu emisionih radio-stanica, proizveo je neprigušene elektromagnetske valove, otkrio je i patentirao princip rezonancije za radio-veze, izložio ideju o interplanetarnim telekomunikacijama pomoću ultrakratkih valova, a zamislio je u cjelini radarski sustav. Tesla je, zapravo, otac Interneta, daljinskog upravljanja, krstarećih raketa, u korijenu američkog programa "rat zvijezda" njegova su otkrića, u njegovim vizijama bili su vlakovi koji lebde na elektromagnetskom polju, televizor, zrakoplovi koji okomito polijeću...